Каждый патоген приспособился паразитировать на определённых видах, сортах и в наибо­лее подходящие для него фазы развития растений. Некоторые патогены для своего существо­вания выбирают конкретные растительные органы и ткани. В связи с такой «разборчивостью» в питательном субстрате принято выделять несколько типов специализации патогенов:
 

1. Филогенетическая специализация — проявляется в приспособленности патогенов к пи­танию на растениях определённого семейства, рода, вида и даже сорта. Широкоспециализированные патогены, или полифаги, паразитируют на растениях разных семейств или внутри од­ного семейства на разных родах. Например, возбудитель серой гнили - Botrytis cinerea поража­ет огурец, капусту, морковь и многие другие культуры. К узкоспециализированным возбудите­лям болезней, или монофагам, поражающим растения одного рода или вида, относится бакте­рия-возбудитель некроза сердцевины стебля томата Pseudomonas corrugata, поражающая томат. Патогены одного вида подразделяются на еще более специализированные формы, различа­ющиеся только по способности паразитировать на определённых сортах растения-хозяина - такие формы называют физиологическими расами.
2. Онтогенетическая, или возрастно-физиологическая, специализация определяет способ­ность патогена поражать растения, находящиеся в определённой фазе своего развития.
3. Органотропная или тканевая специализация характеризуется приуроченностью патоге­нов к определённым органам и тканям растения. Для иллюстрации тканевой специализации можно привести пример возбудителей настоящих мучнистых рос, питающихся в основном в тканях эпидермиса.
Нередко возникают ситуации, когда одно заболевание делает более восприимчивым расте­ние к поражению другим сопряженным заболеванием. Довольно часто растение бывает поражено одновременно не одним видом, а несколькими видами патогенов, т.е. имеет место смешанная инфекция. Такие инфекции чаше развиваются не­зависимо друг от друга, а в некоторых случаях наблюдается ослабление симптомов одного из заболеваний.
Известно, что не все изменения являются следствием заболевания, с другой стороны не всякая болезнь вызывает симптомы, доказательством чему являются бессимптомные формы вирозов и микозов.
Заболевания растений принято делить на две группы: инфекционные и неинфекционные. Инфекционные, или паразитарные, болезни вызваны патогенными микроорганизмами, ос­новной признак этих болезней - заразность, т.е. способность передаваться от одного растения к другому. Возбудителями, или патогенами, болезней могут быть грибы, бактерии, вирусы, вироиды, фитоплазмы, актиномицеты, простейшие (Protozoa) и нематоды, которые развиваются внутри растения-хозяина. Неинфекнионные заболевания, или нарушения являются результатом воздействия неблагоприятных условий окружающей среды или нарушения развития орга­нов или всего растения в целом.
Патологический процесс проявляется в физиолого-биохимических и связанных с ними морфологических изменениях, которые вызваны действием как патогена, так и растения-хозя­ина. Аномалии внешнего вида растений (симптомы), характерные для того или иного заболе­вания, появляются не сразу, а в период формирования изменении. Они выражаются в наруше­нии роста всего растения или отдельных его частей, в искривлении отдельных органов, появ­лении опухолей, наростов, некрозов (эпидермиса, паренхимы, флоэмы и т.п.). А на первых эта­пах в заболевшем растении происходят биохимические и физиологические изменения (нару­шение водного режима, фотосинтеза, дыхания, углеводного и азотного обменов), последствия которых только на определённой стадии становятся заметными. Поэтому следует различать первичные признаки (связаны с нарушением функционирования клеток и тканей) и вторич­ные — видимые.
Нарушение обмена веществ, происходящее в больном растении, зависит от интенсивности воздействия патогенных факторов, от функционального состояния организма и внешних усло­вий. В связи с этим различают симптомы типичные и нетипичные. Типичные симптомы проявляются на основном растении-хозяине, не имеющем устойчивости к заболеванию и при нор­мальном течении болезни. Нетипичные симптомы появляются на растениях, обладающих ви­ло- и сортоспецифической устойчивостью, на второстепенных растениях-хозяевах, а также в результате синергизма при одновременном развитии нескольких инфекций. Характер развития заболевания зависит от условий выращивания растений. Поэтому для правильной диагности­ки заболевания рассматривают не только отдельные симптомы, но и характер взаимоотноше­ний в системе «патоген - хозяин - окружающая среда».
Если условия складываются в пользу патогена, проникшего в ткани растения, начинает развиваться заболевание. Временной интервал от заражения (проникновение пагогена в рас­тение) до проявления первых симптомов, называют инкубационным периодом. Продолжитель­ность его зависит от биологических особенностей возбудителя, степени восприимчивости растения и условий окружающей среды. Чем короче инкубационный период, тем выше ско­рость распространения заболевания, т.к. по его завершении растение становится источником инфекции. Исключениями являются случаи передачи возбудителя с соком. В этом варианте зараженное растение становится источником инфекции раньше: еще в период латентного те­чения заболевания.
После окончания инкубационного периода начинается новый этап патологического про­цесса, характеризующийся проявлением признаков поражения.